Por primera ocasión en la historia la Eurocopa se jugará con 24 selecciones en la fase de grupos, una nueva regla que dio oportunidad a selecciones que nunca antes habían clasificado al máximo torneo de selecciones del "Viejo continente".

Son cinco, el 20.8% del total de los participantes, los combinados que debutarán en Francia 2016 y que de no ser por el aumento de 16 a 24 combinados, aunado a un buen momento futbolístico, nunca hubiesen imaginado participar en una de las competiciones más presitigiosas del balompié.

Estos son las selecciones que competirán por primera ocasión en la Eurocopa de Francia 2016:

IRLANDA DEL NORTE

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Pasaron 34 años para que Irlanda del Norte volviera a participar en un torneo internacional.

El combinado conocido como el "Ejército verdiblanco" sorprendió en las eliminatoria para la Euro y lideró el Grupo F, por encima de Rumania y Hungría para volver a colarse a una competencia de alto nivel desde que participó en el Mundial de España 1982, cuando venció al anfitrión con un gol de Gerry Armstrong.

Su hombre más destacado es Kyle Lafferty, el ariete que marcó siete dianas en la fase previa; además el balón parado es su arma principal, pues marcaron nueve de los 16 tantos por esta vía.

ALBANIA

Parte como uno de los combinados más modestos de la Euro 2016. Albania fue segundo lugar del Grupo I, solo por debajo de Portugal y mandó a Dinamarca a la reclasificación. El juego de las "Águilas" se basa en la fortaleza física, el desgaste y el buen comportamiento defensivo.

Basta decir que ningún futbolista de los 25 que utilizó el DT Gianni di Biasi anotó más de un gol en la fase previa.

GALES

Gareth Bale logró llevar a Gales a la máxima competencia de selecciones del "Viejo continente". La estrella del Real Madrid realizó una hazaña que ni Ryan Giggs en su mejor momento consiguió.

Bale aprovechó una buena generación ofensiva que encabeza, pues en el ataque está acompañado por los peligrosos Aaron Ramsey y Robson-Kanu.

Gales solo perdió un partido en el Grupo B donde también se encontraban Bélgica y Bosnia y Herzegovina.

ISLANDIA

El técnico sueco Lars Lägerback logró conjuntar un combinado, liderado por Emil Hallfredsson y Birkir Bjarnason, que por primera vez jugaran en la Euro. Además, tiene a un referente veterano en Eidur Gudjohnsen, quien ahora cuenta con 37 años, pero antes formó parte del Barcelona, Chelsea y Tottenham.

Lo hecho por Islandia es digno de mencionar: será el primer país que con menos de un millón de habitantes disputa una Eurocopa o una cita grande de fútbol mundial. El equipo, llamado "Nuestros muchachos", representan a un país de apenas 323 mil habitantes.

ESLOVAQUIA

Desde que Eslovaquia se independizó de Checoslovaquia, en 1993, no había logrado ingresar a la fase final de la Eurocopa... hasta este año.

Ya en 2014, el combinado que dirige Jan Kozak daba señales de un buen trabajo, pues venció a España en la clasificación cortando una racha de ocho años invicto en competenicas europeas.

Los eslovacos llegan con la confianza de haber mandado a la respesca a Ucrania y solo perder dos partidos en la fase previa ante la "Furia Roja" y Bielorrusia.

Habrá que esperar para ver si estos debutantes se convierten en grandes sorpresas en la Eurocopa de Francia y continúan haciendo más grande su hazaña.