Los terremotos en Nepal, del pasado fin de semana, tomaron por sorpresa a sus habitantes y al resto del mundo, ya que desde hace más de 80 años no sucedía una catástrofe de esa magnitud en la región.

Sin embargo, quienes al parecer no se mostraron sorprendidos fueron los integrantes de un equipo de científicos franceses, liderados por la doctora Laurent Bollinger, quienes hace unas semanas descubrieron un patrón con el que se "predijo" esta tragedia.

"Vimos que Katmandú y Pokhara podrían estar expuestos a unos grandes temblores en la falla principal, en el punto en el que ocurrió el sismo de 1344", explicó hace unas semanas Paul Tapponier, del Observatorio de la Tierra de Singapur, quien trabajó con Bollinger, de acuerdo a información publicada por la BBC.

Pero, ¿cómo se puede "predecir" un terremoto de esta magnitud? Para responder esta y otras preguntas conversamos con el doctor Sergio Barrientos, director del Centro Sismológico Nacional de la Universidad de Chile y con el doctor Raúl Valenzuela, investigador del Departamento de Sismología del Instituto de Geofísica, en la Universidad Nacional Autónoma de México.

La vida en Nepal tras el sismo que azotó a la región

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¿Cómo funciona la predicción de estos sismos?

Raúl Valenzuela: Bueno, en sentido estricto, para realizar una predicción tendríamos que decir una fecha en la que sabremos que ocurrirá el sismo. Nosotros podemos hacer cálculos porque sabemos históricamente dónde se han llevado sismos de alguna magnitud y sabemos que se pueden repetir cada cierto número de años. Parte de eso se basa en trabajos de tipo histórico de otros sismos. 

Sergio Barrientos: En esta región se sabía que habría algún tipo de terremoto, mucha gente pensaba que sería mayor al 7.8 del sábado. Hay una hipótesis que habla de las brechas sísmicas, que son lugares donde se sabe cuál es el movimiento de las placas, se sabe que ha habido terremotos en el pasado y que hace mucho tiempo que no ocurren estos grandes terremotos.

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¿Se sabe cada cuándo va a ocurrir un sismo?

Sergio Barrientos: Han habido intentos de ver sí es que estos terremotos ocurren de manera periódica. Pero lamentablemente no es así. Los terremotos no ocurren en intervalos regulares en el tiempo y tampoco ocurre el mismo terremoto del mismo tamaño.

No es posible todavía y no estamos seguros de si será posible predecir un terremoto y su tamaño. Recién estamos haciendo las primeras radiografías del terremoto que nos permiten determinar cuál ha sido la función de desplazamiento de la falla.

Imagine los últimos tres o cuatro grandes terremotos que han pasado en el mundo, eso tendríamos que compararlo con los que van a pasar en cientos de años para ver cómo se comportan esas regiones. Aún es muy prematuro.

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¿Qué aspectos tenemos que tener en cuenta para prevenir un sismo de esta magnitud?

Sergio Barrientos: Es necesario que todos los países que estamos expuestos a esta amenaza tomernos el problema bastante en serio. La prevención implica construir infraestructura de manera adecuada. El segundo punto es educación de cómo comportarse. Yo diría que son los puntos más importantes. En México lo están haciendo muy bien con los sistemas de alerta temprana, ya que como no se puede predecir un sismo, al menos se puede alertar segundos antes de que las ondas sísmicas lleguen.

Raúl Valenzuela: Idealmente, lo que nosotros quisiéramos, que nuestros edificios estén construidos de manera que resistan un sismo. Por ejemplo, el sismo de Haití hace cinco años fue grande, pero no tanto como el de Nepal, y causó muchas muertes. Parte de la razón fue el nivel de pobreza de Haití, donde muy posiblemente están más preocupados por qué van a comer ese día que por tener una casa que resista este tipo de sismos.

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